Por qué Red Bull no pudo luchar por el título en la F1 2020

Jonathan Noble
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Red Bull se lanzó a la temporada de Fórmula 1 2020 con la confianza de que iba a luchar por el campeonato mundial.

Un conjunto estable de reglas significaba que no habría sorpresas como en 2019, cuando el nuevo reglamento en torno al alerón delantero obstaculizaron sus perspectivas con el RB15. Había consistencia en el fabricante de motores, con Honda esperando construir sobre el impulso que había dado a la asociación tres victorias en la temporada anterior. Y en Max Verstappen, el equipo tenía una superestrella madura que estaba lista para asumir el reto de convertirse en una espina clavada en el costado de Lewis Hamilton.

Para ayudar a asegurarse de comenzar a toda marcha con su nuevo RB16, Red Bull también cambió la filosofía sobre cómo enfocar la preparación de la temporada. En lugar de esperar hasta el último minuto para presentar su coche, maximizando así la cantidad de tiempo de desarrollo posible, optó por terminar las cosas mucho antes. Se esperaba que esto fuera beneficioso para asegurar que el equipo entendiera completamente el coche, y que no se pusiera al día en las primeras carreras mientras se enfrentaba a sorpresas de último minuto. Antes de dirigirse a las pruebas de pretemporada, el jefe del equipo de Red Bull, Christian Horner, no tenía dudas de su preparación para la campaña que se avecinaba. "Nos sentimos mejor preparados que en los últimos cinco años", declaró.

Max Verstappen, Red Bull Racing RB16

Max Verstappen, Red Bull Racing RB16 <span class="copyright">Zak Mauger / Motorsport Images</span>
Max Verstappen, Red Bull Racing RB16 Zak Mauger / Motorsport Images

Zak Mauger / Motorsport Images

Pero no pasó mucho tiempo para que sonaran las primeras alarmas cuando el RB16 salió a la pista en las pruebas de pretemporada en Barcelona. Si bien el monoplaza no se veía lento -de hecho, Ferrari estaba más públicamente en un gran problema con una SF1000 de poca potencia y demasiada resistencia al aire- una serie de vueltas de Verstappen y su compañero de equipo, Alexander Albon, sugirieron que no todo estaba bien con el auto. Verstappen no dio importancia a los trompos, ya que sugirió que era simplemente una cuestión de tratar de encontrar los límites del coche.

"Con unas cuantas vueltas, supe dónde estaba el límite", dijo.

A la pregunta de si los fans deberían preocuparse por la naturaleza de lo que parecía ser un RB16 asustadizo, Verstappen respondió: "No conducen el coche, así que no lo saben. No estoy preocupado en absoluto. Eso no significa que no tengamos que seguir empujando y mejorando".

Pero cuando la temporada finalmente empezó en julio tras el retraso por la pandemia del coronavirus, estaba claro que había algo más en los tambaleos de la pretemporada que simplemente averiguar dónde estaban los límites. Aunque Albon estuvo cerca de ganar el primer GP de Austria después de un coche de seguridad de última hora, y Verstappen tuvo una sólida carrera para ser segundo en Hungría, las campanas de alarma estaban sonando en Milton Keynes.

Primero, estaba el déficit general de rendimiento contra Mercedes, ya que las dos Flechas Negras se mostraban en un nivel superior. Y había una creciente preocupación en Red Bull por las características de su coche después de que ambos pilotos sufrieran diferentes despistes en las primeras carreras, lo que demostraba que lo que se había visto en las pruebas de invierno era representativo. El equilibrio del RB16 no era ideal, y Albon en particular estaba luchando con la muy impredecible parte trasera. Incluso para Verstappen, que era más capaz de apretar el coche mientras se movía en el límite, no fue fácil encontrar una configuración que fuera a la vez rápida y cómoda. "Creo que tenemos algo que se está comportando mal aerodinámicamente", dijo Horner después del GP de Hungría. "Es obviamente una cuestión de entender eso y abordar eso."

Masashi Yamamoto, jefe de Honda para la Fórmula 1.

Masashi Yamamoto, jefe de Honda para la Fórmula 1.<span class="copyright">Andy Hone / Motorsport Images</span>
Masashi Yamamoto, jefe de Honda para la Fórmula 1.Andy Hone / Motorsport Images

Andy Hone / Motorsport Images

Pero las anomalías aerodinámicas no fueron el único problema al que se enfrentó Red Bull en 2020. El proveedor de motores Honda también se había sentido confiado sobre el progreso durante el invierno, e introdujo una planta de potencia actualizada para el comienzo de la temporada, sólo para descubrir que, en relación a Mercedes, en realidad había dado un paso atrás. Mercedes había desatado una bestia en la parte trasera del W11, ya que el empuje para mejorar su juego tras el paso adelante de Ferrari en 2019 había producido un impresionante aumento de los caballos de fuerza.

Mientras que Red Bull fue capaz de trabajar en la superación de sus problemas aerodinámicos a lo largo de 2020, el déficit de potencia de Mercedes estaba siempre presente. El mayor problema era quedarse sin la energía de la batería durante el transcurso de una vuelta. Esto dolía, especialmente en las carreras, ya que los paquetes de energía no podían reponerse lo suficientemente rápido.

"También nos faltaba velocidad máxima, especialmente en la carrera", agregó Verstappen. "El recorte es un poco más que el de Mercedes. Creo que nuestro coche, como el que tuve, por ejemplo, en Bahréin, no estaba nada mal. Pero en una pista donde hay tantas rectas es un poco doloroso a veces".

El anuncio de Honda a mitad de temporada de que dejaba la F1 podría haber borrado cualquier esperanza de que Red Bull se pusiera a la cabeza, pero el lado positivo de esa decisión es que el fabricante japonés ha elegido adelantar lo que originalmente estaba destinado a ser su motor de 2022 a la próxima temporada. Los indicadores iniciales del banco de potencia son de un paso adelante en el rendimiento, lo que podría ayudar a salvar parte de la brecha que queda con Mercedes.

A finales de la campaña de 2020, Red Bull parecía haber reducido la distancia con Mercedes, ya que Verstappen amenazaba regularmente con el primer puesto, y finalmente se las arregló en Abu Dhabi para conseguir el doblete de pole y victoria más clínico de su carrera en la F1.

Max Verstappen, Red Bull Racing, y Lewis Hamilton, Mercedes-AMG F1.

Max Verstappen, Red Bull Racing, y Lewis Hamilton, Mercedes-AMG F1.<span class="copyright">Steve Etherington / Motorsport Images</span>
Max Verstappen, Red Bull Racing, y Lewis Hamilton, Mercedes-AMG F1.Steve Etherington / Motorsport Images

Steve Etherington / Motorsport Images

"Mercedes es un equipo muy fuerte, tienen una gran fuerza. Hemos visto que han estado trayendo algunos componentes al coche, así que esperamos que sean muy fuertes el año que viene. Pero creo que si podemos construir sobre esto (el resultado de Abu Dhabi) y este impulso, esperamos que podamos darles un momento más difícil".

Cualquiera que sea la realidad de esa brecha entre Red Bull y Mercedes de cara a 2021, una garantía que el equipo lleva al invierno europeo es que el manejo del RB16 mejoró mucho al final de la temporada. La forma en que Verstappen controló las cosas sin esfuerzo en Abu Dhabi, con Albon sintiendo finalmente un cierto grado de confianza, mostró que las dificultades que perseguían al coche a principios de año habían sido erradicadas.

"Sí, hemos mejorado el coche significativamente", afirmó Horner. "Hemos comprendido cuáles son esos problemas, y esperamos que puedan ser abordados más adelante a medida que avanzamos en el próximo año. Necesitamos un coche que funcione en una gran variedad de circuitos, algo que Mercedes ha sido muy bueno en producir".

Hay otro factor que debe tenerse en cuenta antes de 2021, y no está claro qué equipos podrían ser ayudados u obstaculizados por ello. Los reglamentos técnicos han sido modificados para tratar de reducir la carga aerodinámica, ante la preocupación por los fallos de los neumáticos o la necesidad de exigir mayores presiones, lo cual no es popular. La clave de estos cambios son las estructuras simplificadas del suelo alrededor de las ruedas traseras, eliminando muchas de las complejas ranuras y agujeros que se han convertido en un punto central del desarrollo de los equipos.

Max Verstappen, Red Bull Racing, con el trofeo de ganador.

Max Verstappen, Red Bull Racing, con el trofeo de ganador.<span class="copyright">Glenn Dunbar / Motorsport Images</span>
Max Verstappen, Red Bull Racing, con el trofeo de ganador.Glenn Dunbar / Motorsport Images

Glenn Dunbar / Motorsport Images