NBA: Phoenix Suns, a un paso de la final luego de ganarle a Los Angeles Clippers y ampliar la diferencia

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Chris Paul, una de las figuras de Phoenix Suns, acierta un libre en el final del último cuarto del áspero duelo contra los Clippers en Los Angeles
KEVORK DJANSEZIAN, Agencia AFP

LOS ANGELES - En un ajustado final que decidió el veterano Chris Paul, los Phoenix Suns derrotaron el sábado por 84-80 a Los Angeles Clippers en su cancha y se adelantaron 3-1 en la final de la Conferencia Oeste de la NBA. Los Suns necesitan solo una victoria más para clasificarse a sus primeras Finales desde 1993, cuando cayeron ante los Chicago Bulls de Michael Jordan.

En un partido lleno de tensión, nervios e imprecisiones, los Clippers llegaron a estar solo un punto por debajo (79-78) a falta de 13,2 segundos, pero Chris Paul sentenció a su ex equipo desde la línea de tiros libres. “Fue un partido muy emocional y muy loco”, dijo Paul. “Aún nos falta mucho, pero se siente bien ganar este partido. Fue un ambiente duro”.

La frustración de Paul George, figura de LA Clippers
KEVORK DJANSEZIAN


La frustración de Paul George, figura de LA Clippers (KEVORK DJANSEZIAN/)

La figura de los Clippers fue Paul George, que anotó 23 puntos con una estadística de 5/20 en tiros de campo, mientras los Suns contaron con un colosal DeAndre Ayton, que sumó 19 puntos, 22 rebotes y cuatro tapones, adueñándose de ambas pinturas. El escolta Devin Booker anotó 25 puntos y Chris Paul, recuperando el ritmo tras su cuarentena por coronavirus, otros 18 puntos y 7 asistencias para que los Suns volvieran a la senda del triunfo luego de la derrota del jueves.

Batalla debajo del aro entre Paul George, de los Clippers, y Deandre Ayton, de los Suns, durante la segunda parte del cuarto duelo de la serie final del Oeste
RONALD MARTINEZ


Batalla debajo del aro entre Paul George, de los Clippers, y Deandre Ayton, de los Suns, durante la segunda parte del cuarto duelo de la serie final del Oeste (RONALD MARTINEZ/)

”Ganar un partido ante esta multitud, fue una muestra de carácter (...) DeAndre fue el catalizador esta noche”, dijo el técnico Monty Williams. Phoenix tendrá el lunes en su cancha la primera oportunidad para clasificar a las Finales, donde enfrentaría a los Atlanta Hawks o los Milwaukee Bucks, que empatan 1-1 su respectiva serie.

Tras terminar segundos del Oeste en la fase regular, los Suns están maravillando en sus primeros playoffs en una década, en los que eliminaron a Los Angeles Lakers, vigentes campeones, además de barrer a los Denver Nuggets de Facundo Campazzo.

Chris Paul pierde una de sus zapatillas en medio del duelo ante los Clippers
KEVORK DJANSEZIAN


Chris Paul pierde una de sus zapatillas en medio del duelo ante los Clippers (KEVORK DJANSEZIAN/)

Los Clippers, por su parte, siguen pagando la ausencia por lesión en esta serie de su estrella, Kawhi Leonard. El equipo angelino ha llegado a la primera final de conferencia de su historia con el tanque de energía en reserva, con más partidos y menos descanso que Phoenix, lo que se notó en un errático último cuarto en el que desperdiciaron numerosas oportunidades para ponerse por encima en el marcador.

”No hay excusas a estas alturas de la temporada. Puede haber cansancio pero tenemos que competir”, dijo el técnico angelino, Ty Lue. ”Tuvimos la oportunidad de ponernos al frente en 12 posesiones”, se lamentó. “Es frustrante después de remontar 16 puntos (...) Tuvimos muchos tiros y no los metimos. Pero es parte del juego”.

Chris Paul busca el aro ante la marca de Ivica Zubac y Reggie Jackson
KEVORK DJANSEZIAN


Chris Paul busca el aro ante la marca de Ivica Zubac y Reggie Jackson (KEVORK DJANSEZIAN/)

Tras ver rota su racha de nueve victorias seguidas, los Suns impusieron un ritmo más fuerte al inicio del juego, que derivó en un primer parcial a su favor de 12-2. Con el apoyo y la presión del Staples Center, los Clippers intentaban compensar su ineficacia ofensiva con ventajas en la batalla psicológica. Paul George protagonizó varios encontronazos con el joven Devin Booker, que al descanso se quitó la máscara protectora que usaba por el fuerte golpe en la nariz del segundo juego .”Si lo necesito, ya tendré cirugía en verano”, dijo después el escolta, que no se logró acostumbrar a la protección.

DeAndre Ayton (2,11m) castigaba el small ball (jugar sin pivotes) angelino tanto en el rebote como culminando contraataques conducidos por Chris Paul. El pivote de 22 años, que fue cuestionado como número uno del Draft de Luka Doncic y Trae Young, está despuntando en estos playoffs como uno de los hombres altos con más futuro en la liga.

Monty Williams, head coach de Phoenix Suns
Mark J. Terrill


Monty Williams, head coach de Phoenix Suns (Mark J. Terrill/)

Los Clippers llegaron al descanso con apenas 36 puntos contra 50 de los Suns, igualando su peor marca en un juego de playoffs, y un nefasto 4/22 en triples (18,2%). Pero Phoenix vio reducida su ventaja en un tercer cuarto en el que los Clippers apretaron las dientes para aferrarse a la eliminatoria. Reggie Jackson apareció como socio ofensivo de Paul George y los angelinos se pusieron a solo un punto de distancia (66-65) a las puertas del cuarto final.

La queda de Chris Paul contra un fallo arbitral; Cameron Johnson observa la acción
Mark J. Terrill


La queda de Chris Paul contra un fallo arbitral; Cameron Johnson observa la acción (Mark J. Terrill/)

En pleno último cuarto, ambos equipos entraron en cortocircuito y pasaron casi cuatro minutos sin que se moviera el marcador. Chris Paul acabó con la sequía con una espectacular asistencia para volcada de Ayton, clave para mantener la pequeña ventaja de los Suns con sus rebotes ofensivos (9 en total).

En un errático final, Paul George y DeMarcus Cousins fallaron tiros libres a la desesperada, pero los rebotes siempre caían del lado de Phoenix y Chris Paul mantuvo la sangre fría desde la línea de personal. A sus 36 años, el base celebró un triunfo que lo pone a las puertas de sus primeras Finales en la misma cancha donde lo intentó en vano durante seis temporadas (2011-17).

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