Las punzantes consideraciones éticas y biomédicas de permitir experimentar en embriones humanos de más de 14 días

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La posibilidad de dejar de seguir una regla, hasta ahora fundamental en la investigación biomédica, ha desatado una punzante polémica, con fuertes implicaciones éticas y científicas a escala global.

Se trata de la prohibición de realizar investigación en embriones humanos vivos de más de 14 días, conocida por ello como la “regla de los 14 días”, y que ha sido acatada por décadas en los laboratorios de universidades e instituciones en el mundo.

Un embrión humano de múltiples célular en una clínica de fertilidad en Inglaterra. (AP)
Un embrión humano de múltiples célular en una clínica de fertilidad en Inglaterra. (AP)

Ahora, como reportó la radio pública NPR, la Sociedad Internacional para la Investigación de Células Madre (ISSCR por sus siglas en inglés), una organización no lucrativa de alcance global cuya sede se encuentra en Illinois, ha planteado que se permita experimentar en embriones humanos de más de 14 días.

Ciertamente, la realización de esas investigaciones plantea fuertes dilemas éticos, pero la ISSCR se ha preguntado si no hacerlo también implica ese mismo cuestionamiento. “Hay muy buenas razones para realizar esta investigación. Y las personas no deben asustarse de ello si hay mecanismos robustos de revisión y supervisión”, dijo Robin Lovell-Badge, científico del británico Instituto Francis Crick y uno de los que coordinaron el reporte con las nuevas recomendaciones.

De acuerdo a Lovell-Badge, estudiar embriones humanos de más de 14 días ayudaría a ampliar el conocimiento para resolver problemas como los abortos, los defectos de nacimiento y la infertilidad. En su lógica, mantener la regla de los 14 días sería también éticamente cuestionable pues estaría frenando investigación científica que puede ser clave para mejorar la vida y la salud de la humanidad.

Pero otros científicos están en desacuerdo. Daniel Sulmasy, de la Universidad Georgetown, dijo de acuerdo a NPR que eliminar la regla de los 14 días “es profundamente problemático… Cualquier signo de respeto por el embrión humano se ha perdido”.

Un embrión humano en proceso de clonación para generar células madre, experimento realizado por científicos de Corea del Sur.  (Seoul National University/Getty Images)
Un embrión humano en proceso de clonación para generar células madre, experimento realizado por científicos de Corea del Sur. (Seoul National University/Getty Images)

Si se modificara esa regla, ¿cuál sería el nuevo límite? Lovell-Badge incluso considera que establecer un límite sería tan arbitrario como el de 14 días, pero otros científicos citados por NPR creen que el punto de los límites es clave. “Si no se tiene un punto límite, ¿se usarían embriones de 20 semanas? ¿Hasta 24 semanas? ¿Es la viabilidad [el tiempo máximo que el embrión puede sobrevivir en el laboratorio] el único punto límite?”, planteó Hank Greely, de la Universidad Stanford.

La revista Nature explica que el planteamiento de la ISSCR no es establecer un nuevo límite general, sino que cada investigación que use embriones vivos de más de 14 días sea valorada “caso por caso y sometida a varias fases de revisión para determinar en qué punto los experimentos deben detenerse”.

El límite de los 14 días se estableció años atrás (1979, indicó Nature) porque es el momento en que un embrión ya no puede separarse en dos y comienza a desarrollar un incipiente sistema nervioso, señaló NPR. Además, antes de 2016 no era posible mantener los embriones vivos en laboratorio por más de 14 días.

Pero actualmente, los avances tecnológicos permitirían mantenerlos vivos por más tiempo, lo que abre la posibilidad de estudiar procesos clave que se dan en las semanas posteriores a esos primeros 14 días.

Las autoridades de cada país deben evaluar las recomendaciones de la ISSCR antes de decidir si avalarlas en sus jurisdicciones, y otros planteamientos presumiblemente también serán considerados. Y, ciertamente, es posible que la eliminación de la regla de los 14 días no sea aprobada, algo que al parecer se decidirá país por país.

Según señaló la revista Science, la ISSCR no puede por sí misma hacer mandatorias sus recomendaciones, pero sí tiene una importante influencia para convencer a las autoridades de países donde se realiza importante investigación en embriones para que decidan adoptarlas.

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Y hay investigadores que consideran que las nuevas recomendaciones son “responsables y bien consideradas”, como señaló a NPR el investigador Martin Pera, del Laboratorio Jackson, quien afirma que la “adopción de estas recomendaciones regulatorias asegurará que investigación que tenga un amplio potencial de mejorar la salud humana pueda proceder con la apropiada supervisión ética”.

Y es que, ciertamente, existe la preocupación de que investigación con embriones humanos pueda ampliarse de modo descontrolado, sin seguir lineamientos revisados y aprobados por instancias internacionales reconocidas.

Pero el asunto es inevitablemente controversial y cargado de inquietudes éticas. Por ejemplo, señala NPR, son especialmente punzantes asuntos como la creación de embriones quimera, embriones que son en parte humanos y en parte animales (lo que puede, por ejemplo, ayudar a crear fuentes de órganos para trasplantes), o la edición genética de embriones humanos vivos (lo que puede ayudar a prevenir enfermedades pero también desatar una suerte de selección genética artificial fundada en razones no médicas).

El temor a la posibilidad de que esa investigación se salga de cauce y se convierta en una suerte de proyecto Frankestein existe, y por ello la comunidad científica plantea el imperativo de establecer reglas éticas y límites claros. Las recomendaciones de la ISSCR , se afirma, incluyen salvaguardas al respecto y, por otro lado, conforme la tecnología avanza e investigaciones más amplias se hacen posibles, la cuestión de redefinir los alcances de ésta para permitir avances científicos beneficiosos al tiempo de establecer normas éticas que prevengan monstruosidades y abusos se volverá cada vez más crítica.

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