Estos son los efectos del café en el cerebro humano

José de Toledo
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USA - 2001:  2 col x 3 in / 96x76 mm / 327x259 pixels Kurt Strazdins color illustration of a human brain. (Tribune News Service via Getty Images)
Ilustración a color del cerebro humano. (Tribune News Service vía Getty Images)

Si tomamos café es porque tiene un efecto sobre nuestro cuerpo. Decir esto es una obviedad. Pero ¿qu

é efecto tiene, a nivel biológico? Afecta al cerebro de una manera muy clara y directa: disminuye la masa gris.

¿Es eso malo? Cualquier cosa que modifique el equilibrio dinámico en que se encuentra nuestro cuerpo - lo que se conoce como homeostasis - no es bueno. Pero en este caso concreto, los investigadores creen que puede proporcionar plasticidad neuronal de manera temporal, que sería algo deseable.

En el cerebro aparecen dos estructuras, la materia gris y la materia blanca. En la materia gris es donde encontramos los cuerpos de las neuronas y las sinapsis, y el la blanca los axones, el cableado de los nervios.

Así que si algo afecta a la cantidad de materia gris, no parece que sea deseable. Sin embargo, el café se ha demostrado que tiene un efecto neuroprotector.

Para resolver esta paradoja, los investigadores diseñaron un estudio. Escogieron una serie de personas, jóvenes y sin muestras de degeneración, y los separaron en dos grupos: uno control, que tomaba placebo, y otro que recibía una dosis de cafeína en forma de pastillas. Eso sí, los voluntarios no sabían qué tomaban, ya que se trataba de un ensayo doble ciego

Al cabo de diez días analizaron los cerebros mediante resonancia magnética funcional, una técnica que no afecta al paciente pero permite saber qué partes del cerebro están activas en cada momento. Y con estos datos, llegaron a los resultados.

Comparando los cerebros de los voluntarios en el grupo control y los que tomaban cafeína, la diferencia estaba clara. Quienes tomaban cafeína mostraban una reducción de la materia gris, y en concreto en el lóbulo frontal del cerebro, que es la región que se encarga de la asociación de conceptos.

Sobre las capacidades cognitivas, nada se dice en el artículo porque no estaba diseñado para determinarlo. Para eso haría falta otro estudio, y seguramente con más participantes.

El problema es interpretar qué significa. Que afecta, eso no hay duda. Que no es lo deseable, también. Pero el que sea reversible muestra una plasticidad que no se esperaba, y que puede ser deseable.

¿La solución? Hacer más estudios, para tratar de resolver el puzzle. Al menos ya tenemos una pieza.

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