Un grupo de doctores chinos avisa sobre la posibilidad de que el coronavirus vuelva en pacientes dados de alta

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Representación artística de un coronavirus. (Imagen creative commons vista en Pixabay).
Representación artística de un coronavirus. (Imagen creative commons vista en Pixabay).

El famoso coronavirus o Covid-19 copa las portadas de los medios por todo el mundo. Pese a su escaso nivel de mortandad, la preocupación crece en torno al número de infectados en todo el mundo (en España ascienden mientras que en China parecen descender). El virus eso sí, parece expandirse a nivel internacional y ya son pocos los países que pueden declararse “limpios”.

La pregunta es ¿son “definitivos” los resultados a los test realizados a los infectados, para determinan si han superado la enfermedad? Me explico, todos hemos oído hablar de casos de personas “recuperadas”, como el del paciente alemán que fue tratado en La Gomera, nuestro primer positivo. Supimos que a mediados de este mes de febrero se le dio de alta tras dar “negativo” por dos veces al Covid-19 en los test, tal y como establecen los protocolos médicos. ¿Asunto cerrado entonces con este y el resto de pacientes recuperados?

Bien, desde China nos llegan noticias sorprendentes que debemos manejar con cautela, pero que podrían indicar que el coronavirus tiene tal vez la habilidad de quedar “durmiente” y pasar desapercibido en pacientes que se consideraban curados, para retornar días más tarde.

La carta, enviada por un grupo de doctores chinos de la Universidad de Wuhan, que trataban a enfermos infectados en las instalaciones del Hospital Zhongnan (dependiente de esa universidad) acaba de publicarse en la red de trabajo de la revista JAMA (Journal of the American Medical Association). En ella se puede leer que, pese a la abundante literatura médica que se ha publicado sobre los pacientes con infección confirmada, se está prestando muy poca atención a los que la han superado y reciben el alta.

La carta habla sobre los resultados obtenidos en un pequeño estudio realizado con compañeros médicos infectados con el Covid-19. La muestra es muy pequeña (solo 4 infectados), por lo que la certeza científica es muy limitada, pero la intención del mini estudio era poner a prueba la efectividad del protocolo empleado para determinar si una persona se ha recuperado del coronavirus.

Los cuatro infectados protagonistas de este pequeño trabajo, fueron un paciente hospitalizado en la citada clínica universitaria, y otras tres personas que pasaron la cuarentena en su casa (todos ellos personal médico del centro que se infectaron mientras atendían a otros enfermos). Los casos sucedieron entre el 1 de enero de 2020 y el pasado 15 de febrero.

Ahora hagamos un inciso sobre la prueba efectuada para determinar que la presencia del virus ya no es detectable y que por tanto un paciente se ha recuperado. Se le denomina RT-PCR (reacción en cadena de la polimerasa con transcriptasa inversa) y es la misma que determinó que el paciente alemán de la Gomera estaba curado. Se realiza tomando muestras del frotis de la garganta y analizándola en tiempo real.

Bien, pues según se lee en la carta de los doctores, los cuatro pacientes cumplieron los cuatro criterios que el protocolo médico considera deben darse simultáneamente para considerar a un paciente como recuperado, lo cual en el caso de nuestros protagonistas, les permitiría regresar a su trabajo.

Estos cuatro criterios son: (1)  mostrar una temperatura corporal normal durante al menos tres días, (2) no mostrar síntomas respiratorios, (3) que las imágenes captadas por un TAC mostraran una mejora substancial de las lesiones agudas exudativas en el pecho, y (4) dos test RT-PCR consecutivos con resultado negativo, efectuados con al menos un día de separación entre ambos.

Síntomas del coronavirus COVID-19. (Crédito imagen: Wikipedia).
Síntomas del coronavirus COVID-19. (Crédito imagen: Wikipedia).

Por lo que puedo leer, de los cuatro pacientes que dieron positivo en TR-PCR (dos hombres y dos mujeres, con edades comprendidas entre los 30 y los 36 años) tres mostraron los síntomas típicos (tos, fiebre o ambas cosas) al inicio de la infección, mientras que el cuarto permaneció asintomático.  Sin embargo los cuatro (incluido el asintomático) mostraron algún grado de opacificación en el pecho cuando se les realizó TAC de sección delgada. Se consideró la gravedad en los cuatro casos entre leve y moderada.

A todos se les proporcionó tratamiento antiviral (75 mg de oseltamivir por vía oral cada 12 horas) y como hemos comentado, pasados unos días los cuatro se recuperaron hasta el punto de dar dos resultados negativos en el test TR-PCR. El tiempo de recuperación varió entre 12 y 32 días.

Bien, pues ahora empieza la información preocupante. Tras el alta hospitalaria (a uno) y el fin de la cuarentena (a los otros 3) se pidió a los sujetos colaboradores en el estudio que continuaran el protocolo de cuarentena en sus hogares durante cinco días más. Se les repitieron entonces los test TR-PCR entre 5 y 13 días después de que clínicamente se les considerase curados. ¿El resultado? Pese a que todos permanecían asintomáticos todos los test fueron positivos. Esto sugiere que puede haber una porción de pacientes recuperados que aún así son portadores del virus.

La carta informa que ninguno de los familiares de estos cuatro pacientes resultó infectado tras los nuevos positivos al coronavirus, detectados tras su recuperación, aunque sugiere que tal vez habría que reevaluar los criterios empleados en los hospitales para dar el alta a un infectado. La carta dice que hay que efectuar un estudio a mayor escala. Deja la puerta abierta a falsos negativos en la prueba RT-PCR y cree que debería realizarse un mayor seguimiento a otros pacientes recuperados que no sean personal médico (se supone que estos realizan la cuarentena de forma eficiente) y que hayan mostrado síntomas de mayor gravedad.

¿Debe cundir el pánico? No, en absoluto, pero tal y como apuntan estos profesionales, tal vez debiera ampliarse la duración de la cuarentena, y elevar el número de negativos consecutivos en la prueba TR-PCR antes de considerar que un paciente está recuperado. Sea como sea, debemos mantener la prudencia dado que, en efecto, las conclusiones ante un estudio clínico realizado solo a cuatro personas no son en absoluto concluyentes.

Me enteré leyendo JAMA

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