Así se convirtió John Madden en la imagen icónica de un imperio de videojuegos

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    John Madden
    Jugador y entrenador de fútbol americano estadounidense
En una imagen de Electronic Arts, la portada de "John Madden Football '93". (Electronic Arts vía The New York Times)
En una imagen de Electronic Arts, la portada de "John Madden Football '93". (Electronic Arts vía The New York Times)

Trip Hawkins conoció a John Madden en el vagón comedor de un tren Amtrak que viajaba desde Denver hasta Oakland, California, en 1984, después de que Madden había aceptado prestar su nombre y sabiduría del futbol americano a un videojuego de simulación de ese deporte. Madden, un legendario entrenador y comentarista, dejó en claro desde el principio quién estaba al mando.

Debido a las limitaciones del poder de procesamiento de las computadoras, Hawkins, quien había fundado la compañía de videojuegos Electronic Arts (EA) dos años antes, le propuso la idea de un videojuego de futbol americano con siete jugadores en cada equipo, en vez de la versión de once usada en la NFL. Madden solo se le quedó viendo fijamente y respondió: “Eso no es realmente futbol americano”, recordó Hawkins, quien tuvo que aceptar que tenía razón.

“Si iba a ser yo e iba a ser futbol americano profesional, tenía que tener a veintidós hombres en la pantalla”, le dijo Madden una vez a ESPN. “Si no podíamos tener eso, no podíamos tener un juego”.

Los años adicionales usados para desarrollar un juego más realista tuvieron su recompensa. Se tituló “John Madden Football” y se lanzó en 1988 para la computadora Apple II. Décadas después, la franquicia de videojuegos “Madden NFL” continúa vendiendo millones de copias cada año, ha contribuido a convertir a EA en una de las principales compañías de videojuegos del mundo y ha dejado una huella indeleble entre los fanáticos del futbol americano y en la NFL.

Aunque como entrenador llevó a los Raiders de Oakland a una victoria en el Súper Tazón y fue galardonado por su labor como comentarista televisivo, Madden, quien falleció el martes a los 85 años, es más conocido entre las legiones más jóvenes de aficionados deportivos gracias al nombre de la icónica franquicia de videojuegos que ha generado más de 7000 millones de dólares en ganancias.

“En este instante, en dormitorios, en sótanos, en sillones, hay personas sentadas jugando ‘Madden’”, comentó Scott Cole, un veterano comentarista deportivo que por años ha narrado partidas para la Serie de Campeonato de Madden, los torneos de “Madden NFL” más competitivos.

Madden fue mucho más que la imagen para la franquicia de videojuegos, que vendió más de 130 millones de copias en sus primeros treinta años hasta 2018, según la compañía. Durante una década, Madden, y no atletas estelares como Jerry Rice o Barry Sanders, aparecieron en las portadas del juego. Para las primeras versiones, prestó su voz y pasó días en el estudio grabando los comentarios de ambiente para narrar los partidos simulados en los que los jugadores controlaban a los equipos.

En una imagen de Electronic Arts, la portada de "John Madden Football '92" para la consola de videojuegos Genesis de Sega. (Electronic Arts vía The New York Times)
En una imagen de Electronic Arts, la portada de "John Madden Football '92" para la consola de videojuegos Genesis de Sega. (Electronic Arts vía The New York Times)

Desde el principio, insistió en el realismo, al instruir a los desarrolladores acerca de detalles exactos sobre cómo un jugador defensivo debería derribar y qué posiciones deberían usar los linieros durante ciertas formaciones.

La primera interacción con Hawkins en el tren (Madden siempre tuvo miedo a volar) le mostró que Madden, a pesar de ser agradable y divertido, trataba con seriedad el proceso de desarrollo.

“Cualquier cosa que John diga es la última palabra. Tenía ese tipo de presencia y la capacidad de ser el comandante”, afirmó Hawkins. “No importaba que yo dirigiera mi compañía. Aun así, me decía qué hacer” agregó y se rio.

Rex Dickson, quien fue el director creativo de “Madden NFL” desde 2012 hasta 2018, dijo que él y su equipo visitaban a Madden cada año en su complejo de futbol americano en Pleasanton, California, donde cuestionaba a las personas de EA sobre cambios al videojuego y después se sentaba con ellos para ver futbol americano mientras desayunaban burritos y helado.

Madden acaparaba la atención en una “gigantesca sala para hombres”, recordó Dickson, que tenía televisores por todos lados; familiares de Madden y exjugadores de los Raiders iban y venían del extenso complejo. Madden se sentaba en el centro del cuarto.

“Definitivamente era un personaje fuera de serie, pero lo que más recuerdo de él es lo fascinante que era”, comentó Dickson.

Donny Moore, quien ha trabajado en el videojuego para EA durante veinte años, recordó cuando a Madden le presentaron la primera versión que incluiría réferis. “El primer comentario de John fue que los réferis estaban demasiado cerca de la línea de golpeo”, señaló Moore. “Era algo que un entrenador y un analista de futbol americano detectaría al instante. Los diseñadores y la gente de la industria de videojuegos podrían no verlo a la primera”.

El deseo de Madden de hacer el juego tan preciso como fuera posible llegó incluso cuando se dio cuenta de que el deporte verdadero que él amaba no siempre coincidía con lo que otras personas hacían para divertirse.

“Enfurecí en una ocasión, de hecho, cuando jugaron mi hijo Joe y Michael Frank”, le confesó Madden al blog Grantland en 2012. “Estábamos en el autobús y el marcador estaba 98-96. Ninguno nunca hacía la patada de despeje. Estaban en la cuarta oportunidad con 20 yardas por avanzar y se arriesgaban. Estaba tan enojado. Dije: ‘Tienes que hacer la patada de despeje’. Y nunca querían hacerla”.

Aun así, Madden tenía la esperanza de que el videojuego ayudaría a los fanáticos a aprender los detalles finos de las jugadas de futbol americano y a disfrutar el deporte con mayor profundidad.

Tim Esfandiari, un exjugador de futbol americano colegial y “streamer” en Twitch que transmite partidas de “Madden NFL” y le habla sobre futbol americano a su casi millón de seguidores, mencionó que la meta de Madden de llevar el futbol americano a las masas lo inspiró.

“Lo que él quiso hacer es muy parecido a lo que intento hacer con mis transmisiones”, aseguró Esfandiari y agregó que muchos de sus espectadores “no son estadounidenses y no saben nada de futbol americano, pero ahora se han interesado por este deporte” a través del videojuego.

Cam Weber, vicepresidente ejecutivo de EA Sports, añadió: “Los fanáticos que nunca tuvieron la oportunidad de ver al entrenador Madden al lado del campo o escuchar su voz desde la cabina de comentaristas lo conocen y han entrado en contacto con su legado a través de la franquicia ‘Madden NFL’”.

El videojuego también influyó en una generación de jugadores y entrenadores.

En 2009, los Bucaneros de Tampa Bay contrataron como entrenador a Raheem Morris, en ese entonces de solo 32 años, quien indicó que se volvió experto en “Madden” en la universidad. Él atribuye la creación de un movimiento juvenil entre los entrenadores en este deporte a Madden: “Han estado construyendo franquicias, han jugado el juego, han establecido jugadas, hemos creado jugadas desde que teníamos alrededor de 12 años”, le dijo en una ocasión al Tampa Bay Times.

Como la mayoría de las franquicias antiguas, la popularidad de “Madden NFL” ha fluctuado a lo largo de los años. Un punto importante se alcanzó en la temporada de la NFL de 2003, cuando en la portada del juego apareció el mariscal de campo Michael Vick, quien asombró a las audiencias del futbol americano real con su increíble velocidad y su capacidad para correr mientras se volvió un jugador determinante en los partidos e imparable en el videojuego.

No obstante, en los últimos años, los videojugadores opinan que el título ha perdido su frescura. A diferencia de otras franquicias exitosas como “League of Legends” o “Dota”, que incluyen sobre todo juegos individuales con actualizaciones frecuentes, EA lanza un nuevo “Madden NFL” cada año y los jugadores a menudo se quejan de que cada versión se siente en gran medida igual a la anterior, con pocas funciones nuevas excepto la actualización de los rósteres.

“Comenzaron a tener menos éxito”, aseveró Esfandiari. “Había muchas personas que estaban molestas con el estado de ‘Madden’ durante la mayor parte de la década de 2010”.

Sin embargo, las quejas no han evitado que los videojugadores sigan comprando el juego en grandes cantidades, a tal grado que algunos fanáticos más jóvenes desconocen que la palabra “Madden” significa otra cosa además del videojuego.

“No verás el videojuego ‘Bill Belichick Football’ en cuarenta años; es algo único en los videojuegos. Es un suceso único en los deportes que muestra cómo el nombre de una persona trasciende al deporte mismo”, concluyó Moore.

© 2021 The New York Times Company

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