Azeem Rafiq: Presidente de New Yorkshire se disculpa por manejo de acusaciones de racismo

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El nuevo presidente de Yorkshire, Lord Kamlesh Patel, prometió un cambio radical y urgente desde dentro del club y aseguró que lo que le sucedió a Azeem Rafiq “nunca volverá a suceder”.

Lord Patel fue designado presidente del club después de que el anterior titular Roger Hutton renunciara en una reunión de la junta del club el viernes. Con él se fueron dos directores no ejecutivos, todo parte de las consecuencias por el manejo de la investigación en torno a las acusaciones de racismo dirigidas al club por Rafiq.

Desde que fue votado para su puesto el viernes por la tarde, Patel pasó el fin de semana familiarizándose con las consecuencias de los últimos 15 meses. Eso se aceleró la semana pasada cuando varios miembros del parlamento, incluido el primer ministro Boris Johnson, condenaron el lento proceso de Yorkshire y concluyeron que no había partes culpables a pesar de la contraria evidencia.

En su primera participación pública como presidente, Patel declaró inequívocamente que su nombramiento viene “con una clara responsabilidad de corregir los errores del pasado”. También aprovechó la oportunidad para defender a Rafiq por su coraje y emitir una disculpa sin reservas.

“Agradezco a Azeem Rafiq por su valentía al hablar. Azeem es un denunciante y debería ser elogiado como tal, nunca debería haber pasado por esto”, dijo Patel en una conferencia de prensa.

“Lamentamos lo que tú y tu familia han experimentado y la forma en que lo hemos manejado. Agradezco a Azeem su valentía al hablar. Permítanme ser claro desde el principio, el racismo o la discriminación en cualquier forma no son ninguna broma”.

La referencia a las “bromas” se relaciona con los hallazgos del uso que hizo Gary Ballance del insulto racial “p ***” hacia Rafiq no fue ofensivo porque fue pronunciado entre amigos. Patel fue más allá en su condena de la compilación del informe: “Como alguien externo que entra en esta situación, está claro para mí que hemos manejado mal este problema y que la investigación fue deficiente”.

Patel ha hablado con Rafiq para disculparse personalmente y determinar los próximos pasos a seguir para garantizar la justicia y el progreso tan necesario para el condado. El presidente del club mencionó que la conversación duró seis horas y media: “Fue difícil. De hecho, fue bastante triste. Fue difícil para mí, fue increíblemente difícil para él. Y sí que pensamos: ¿por qué le haríamos esto a cualquier ser humano?”.

Fundamentalmente, ha habido acciones para acompañar estas palabras. El caso del tribunal laboral con Rafiq ya se ha resuelto, sin restricciones sobre lo que puede y no puede decir. La disposición original era que cualquier compensación fuera acompañada de un acuerdo de confidencialidad. Ahora no es el caso.

El informe, mantenido en secreto por mucho tiempo, está ahora en poder del BCE, los abogados de Rafiq, la Comisión de Igualdad y Derechos Humanos y el presidente del Digital, Culture, Media and Sport Committee, Julian Knight, previo a la reunión con Hutton, el director ejecutivo Mark Arthur y el director de cricket Martyn Moxon, del próximo 16 de noviembre. Patel también espera establecer una línea directa de denuncia independiente lo más rápido posible, alentando a quienes han sufrido algún tipo de abuso a acercarse para atender sus quejas y crear un espacio más seguro en Yorkshire. También ha encargado una revisión independiente del proceso, la diversidad y los esquemas de inclusión del club.

Lord Patel se disculpó personalmente por el manejo de las acusaciones de racismo de Azeem Rafiq (Getty Images)
Lord Patel se disculpó personalmente por el manejo de las acusaciones de racismo de Azeem Rafiq (Getty Images)

Está claro que Patel siente una conexión personal con este caso y al papel que debe asumir. Nació en Kenia y fue llevado a Bradford a la edad de un año, cuando sus padres emigraron al Reino Unido. Se formó como trabajador social y fue presidente de la Mental Health Act Comission y de Social Work England.

Patel también fue parte de la junta del BCE como director independiente senior y participó en el Plan de Acción de las Comunidades del Sur de Asia. Este esquema incluía recomendaciones para eliminar las barreras dentro de la participación en el cricket, construir relaciones sólidas en las comunidades del sur de Asia y utilizar el deporte para generar un impacto positivo. Los acontecimientos de Yorkshire han ido indiscutiblemente en detrimento de todos esos principios.

Patel también habló de cómo tenía que ser un corredor rápido cuando era niño debido a las “palizas de p***s” que ocurrían cuando era niño. Y lo largo de su apasionado discurso, hubo momentos emotivos que reprimió. Por mucho que su trabajo dependa de la empatía personal, la reconstrucción de Yorkshire dependerá tanto de su perspicacia comercial como de su ritmo.

Patel ha comenzado a acercarse a los patrocinadores que dejaron el condado la semana pasada. Su trabajo, dice, es asegurarles que se avecina un cambio, por lo que los invitará a que lo hagan realidad. También condenó a quienes habían enviado amenazas de muerte y abusos a los miembros del personal de Yorkshire.

Rafiq fue invitado a “sentarse en sus hombros y desafiarlo”. Eso sucedió casi de inmediato cuando el jugador de 30 años pidió a Arthur y Moxon que renunciaran a sus roles. “Los insto a hacer lo correcto y renunciar para dar paso a aquellos que harán lo que sea necesario para el futuro del club”, dijo Rafiq después de la conferencia de prensa de Patel.

"Como dijo Lord Patel, este es solo el comienzo si queremos que el cricket sea para todos, sin importar su origen”, agregó el jugador. “Yorkshire CCC y el deporte en general necesitan urgentemente una reforma… Llamo a otros que han sufrido esto a que den un paso al frente. Hay fuerza en los números y yo estaré justo detrás de ustedes”. Patel dijo que sabía de otras personas que están ahora dispuestas a comparecer, tanto como testigos de algunas de las afirmaciones de Rafiq como con sus propias historias.

El presidente del club tendrá mucho trabajo por delante, pues busca embarcarse en traer a Yorkshire al siglo XXI, y aún no se ha revelado la magnitud total de los problemas dentro del condado. Sin embargo, está claro si Patel está dispuesto a hacer el trabajo, y después de los últimos dos años, el progreso estará bajo un serio escrutinio. Estos son todavía los primeros días de lo que ha sido una búsqueda aparentemente interminable de justicia. Pero el invierno de 2021 al menos promete que hay días más brillantes por delante.

“Después de 158 años”, dijo Patel, “estamos listos para cambiar”.

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